Пожарът в Аризона унищожава сградите на обсерваторията

Астрономите наблюдаваха със страх през изминалата седмица как нарастващият горски пожар пълзя по склона на Аризона към Националната обсерватория Кит Пийк, принуждавайки 40 души да се евакуират дни преди пожарът да унищожи четири сгради рано сутринта в петък.

Огънят, известен като пожарът в Контрерас, е изгорил повече от 18 000 акра, усуквайки се сред населените с коренното население райони в щата близо до Тусон и учените може да не успеят да се върнат в обсерваторията в продължение на седмици. Но неговите телескопи, чиито бройки са десетки, останаха в безопасност към неделя следобед, казаха официални лица и само четирите сгради, които не бяха използвани за изследвания, бяха унищожени.

Въпреки това, пожарникарите са овладяли 40 процента от периметъра на пожара прекомерната югозападна гореща вълна забавяне на усилията им и тъй като пожарът не е причинил значителни щети на района, местната общност на Пан Так, която се е евакуирала, се е готвела да се върне. Екипи на пожарната ще продължат да патрулират в района.

Въпреки че огънят е нараснал и заплахата за обсерваторията изглежда е намаляла, близкото обаждане представлява нов аспект на климатичните бедствия: застрашаването на науката и изследванията.

д-р Дейвид Шлегел, астрофизик в изследователска група, която разчита на модерния телескоп Mayall на Кит Пийк, каза, че по-големи щети от пожар, които все още могат да бъдат открити сред технологичното оборудване, биха могли да “спират прогресията на космологията за години напред”.

Пожарът, който беше запален от удар на мълния, вече доведе до значителни смущения за учените и жителите на околното общество.

„Вместо да вършите работа през изминалата седмица, в по-голямата си част това е като да сте на война – напълно сте разсеяни от случващото се.“ – каза Шлегел. Той добави, че всички са знаели за пожара дни преди да избухне, но че „не можете да направите абсолютно нищо“.

Kitt Peak, разположен в нацията Tohono O’odham, беше първата астрономическа обсерватория в Съединените щати, финансирана от Националната научна фондация, и е призната по целия свят като забележителност в астрономията, д-р. – каза Шлегел.

д-р Шлегел работи в програмата за спектроскопичен инструмент за тъмна енергия, която е използвала обсерваторията за картографиране на Вселената по порядък. Простото сглобяване на технологията изисква около 600 000 поръчани части, каза той.

Преди огънят да стигне до научните структури, пожарникарите разчистиха запалими материали около тях, като форма на защита. Но излагането на висока топлина може да е повлияло на оборудването по начини, които не са били веднага забележими.

„Вероятно ще има повреда от дим или проникване на прах в телескопа и инструмента“, д-р. – каза Шлегел. Но, добави той, ако нещо от това накара обсерваторията да спре да работи за няколко месеца, „това би било много за предпочитане, отколкото да се наложи да започне отначало“.

Повредените сгради са предимно общежития, където изследователи и студенти ще спят, след като прекарат цели нощи, използвайки телескопи и друго оборудване.

Общностите в района не са ясни, въпреки че са близки, каза д-р. Мишел Едуардс, асоцииран директор на обсерваторията. Тя посети обсерваторията в събота, придружена от противопожарни екипи в защитно облекло.

д-р Едуардс каза, че е наблюдавала „разпръснат огън по върха на върха“ и повреди по пътя, водещ до планината, както и по електрическите системи на обсерваторията. Учените може да не успеят да се върнат поне шест седмици, освен ако сериозна промяна на времето, като гръмотевична буря, не помогне за потушаване на пожара, каза тя. 10-дневната прогноза за Кит Пик включва шансове за дъжд от вторник, според Национална метеорологична служба.

Обсерваторията остава затворена за обществеността от началото на пандемията поради уважение към политиките за социално събиране на племето Тохоно О’одхам. Нацията намали тези предпазни мерки на 1 юни и д-р. Едуардс беше започнал да планира повторното отваряне на обсерваторията. Сега това е „много по-назад“, каза тя.

д-р Евгения Школник, доцент по астрофизика в Училището за изследване на Земята и космоса в Щатския университет в Аризона, каза, че нейните ученици провеждат изследвания в обсерваторията и че загубата на достъп до нея ще ги удари тежко.

Когато телескопите са застрашени, „нашата работа е застрашена“, д-р. – каза Школник. „Но също така може да бъде много емоционално. Там също имаме прекрасни спомени. Там обучавахме нашите ученици, обучавахме се и направихме страхотни открития. Имаме лични и емоционални привързаности към нашите телескопи.