Sotto настоява, за да направи Филипините горди

На седем фута и два инча Кай Сото е планина от мъж. Той също има планина от очаквания на плещите си, докато се опитва да бъде първият играч от Филипините, който някога е бил драфтиран и играе в НБА.

20-годишният младеж получава много внимание в своята луда от баскетбола родина от 13-годишен. Те са проследили пътуването му, докато се премества в Съединените щати за гимназия и G лигата, а след това в Австралия. Сега той е на пропастта да прави история.

„Беше забавно“, каза Сото за следното, което е разработил. „Това е много внимание, но наистина съм им благодарен за цялата им подкрепа. Това са (неща), които не приемам за даденост. Ако успея в НБА, ще бъда първият филипинец и мечтата ми е да помогнем и на другите да стигнат до там.”

Сото беше един от двамата играчи, които посетиха Индиана във вторник за 13-ата и последна тренировка преди драфта на Пейсърс. Това беше и последната му спирка, преди да се върне в родната си база в Атланта за черновата в четвъртък, която той планира да гледа със семейството и приятелите.

Когато Сото за първи път дойде в Съединените щати като тийнейджър през 2019 г., той се присъедини към базираната в Атланта The Skill Factory, където направи достатъчно впечатление, за да спечели интерес от няколко програми на Дивизия I. Но вместо да отиде в колеж, Сото избра да подпише с G League Ignite за първия сезон на екипа за развитие през 2020-21.

Сото тренира с Ignite, който беше трениран по това време от бившия асистент на Pacers Брайън Шоу, но логистиката на сезона в G League му попречи да играе с отбора.

Сезонът 2020-21 G League беше сведен до един месец в контролирана среда с балон поради пандемията. Сото избра да играе за националния си отбор в квалификациите за Купата на ФИБА на Азия през 2021 г. в началото на този период от време, а протоколите около графика за пътуване и карантина направиха нереалистично за него да се присъедини отново към Ignite преди края на съкратения сезон.

Докато няколко от неговите съотборници от Ignite като Джален Грийн и Джонатан Куминга влязоха в драфта на НБА за 2021 г., Сото все още не отговаряше на условията поради датата на завършване на гимназията. Затова той избра да прекара миналия сезон в различна професионална среда, подписвайки да играе с Adelaide 36ers в NBL.

В Австралия Сото натрупа ценен опит, играейки в една от най-добрите професионални лиги в чужбина. Борейки се срещу възрастни мъже, той видя действие в 23 мача, средно по 7,5 точки и 4,5 борби за 15,3 минути на състезание, докато стреля 50 процента от терена.

Сега той се завръща в Съединените щати, надявайки се да докаже на отборите, че играта му е готова за НБА.

„Аз съм опитен седемфутер, който може да стреля отвън“, каза Сото за силните си страни. “Аз също съм доста добър подаващ на моя ръст и имам висок баскетболен IQ. Доста добър блокер на удари.”

В НБА винаги ще има място за седемфутри и Сото се надява, че неговият набор от умения се превежда достатъчно в модерния стил на игра, за да може да намери място в нечий списък. Той описа себе си като “модерния Пау Газол” пред медиите във вторник, висок играч, който има умения да създава с топката в ръка, а не просто да заема място на ръба.

Но Sotto ще отнеме известно време, за да се развие. Той трябва да придаде значителна тежест на рамката си и каза на медиите, че трите му области на фокус стават „по-силни, по-бързи и по-атлетични“, трио от подобрения, което е по-лесно да се каже, отколкото да се направи.

Отборът ще трябва да използва търпелив подход към Сото, но той е типът играч, с който организацията може да рискува с избор във втория кръг или двупосочен договор. Не можете да преподавате размера и само това прави Sotto поне достоен за разглеждане.

Независимо какво се случва в вечерта на драфта, Сото поне трябва да има възможност да играе за отбор в Лятната лига в Лас Вегас. И може би той ще влезе в историята, като вземе думата за отбор от НБА, независимо дали това е следващата есен или по-късно.

Имаше няколко играчи от НБА от филипински произход, по-специално Джордан Кларксън и Джален Грийн, но никога играч от НБА, който е роден и израснал във Филипините.

„Това означава толкова много за мен и за моите колеги филипинци“, каза Сото за достигането до НБА. „Най-голямата цел за мен е да стигна до НБА.

„Но когато погледна по-широката картина, искам да стигна до НБА, за да послужа като пример и вдъхновение за по-младите играчи, по-младите атлети у дома във Филипините. Ако могат да кажат това, ако Кай успее, значи мога ли, това е сбъдната мечта.”

Кийлс, съотборници от Duke, надяващи се да направят история

Към Sotto за тренировката преди драфта във вторник се присъедини стражът на Дюк Тревър Кийлс. Стражът 6-4 се превърна в професионалист след един сезон със сините дяволи, където отбеляза средно 11,5 точки, 3,4 борби и 2,7 асистенции.

Кийлс се надява да помогне на Дюк да изравни рекорд в вечерта на драфта. Кентъки направи пет избора от първия кръг през 2010 г., знак, с който Кийлс и компания биха могли да се равнят, ако всичко върви добре в четвъртък. Паоло Банчеро, Ей Джей Грифин и Марк Уилямс са играчи от първия кръг и вероятно всички ще влязат в лотарията. Междувременно Кийлс и Уендъл Мур-младши се разглеждат като потенциални селекции в края на първия или началото на втория кръг.

„Специално е“, каза Кийлс за възможността да има пет избора в първия кръг. “Практиката беше невероятна. Състезавахме се един срещу друг в открити бягания, пет на пет, беше интензивно. Ние (бяхме) се борихме, ние (срещахме) се един срещу друг и това просто ни направи по-добри.”

Кийлс се възхищаваше за отношенията, които изгради с тези съотборници по време на престоя им заедно в Дърам – „истинска любов“, както се изрази Кийлс. Квинтетът има групов чат, наречен “The Road Crew”, датиращ от пътуването, което направиха заедно до баскетболната витрина на Peach Jam в Джорджия миналото лято. Те дори имаха разговор с Кийлс преди тренировката във вторник в Индиана, за да му предложат подкрепа и насърчение.

Все пак Кийлс почти не последва съотборниците си в НБА тази година. Той силно обмисляше да се върне в училище за още една година, като взе решението си чак до крайния срок на NCAA 31 май, преди в крайна сметка да избере да остане в черновата.

„Мисля, че ми беше трудно, само защото Дюк е специално място за мен“, каза Кийлс. „Това беше моето мечтано училище през целия ми живот и исках да го направя отново. Исках да го направя 10 пъти. (Но) мисля, че беше време да направя следващата стъпка. Не можете да пропуснете тази възможност на масата. “

Кийлс със сигурност има игра, готова за НБА дори на тази възраст (той няма да навърши 19 години до 26 август, което го прави един от най-младите играчи в тазгодишния драфт клас). Гардът 6-5, 232 паунда може да играе върху или извън топката и да защитава множество позиции.

Дори заобиколен от толкова много таланти в Duke, Кийлс имаше моменти, в които се открояваше. В първата си колегиална игра той отбеляза 25 точки, за да изведе Сините дяволи до победа над Кентъки. Той достигна двуцифрени числа в 23 мача, включително дабъл-дабъл с 25 точки и 11 борби в Клемсън на февруари. 10 и представяне от 27 точки в Пит на 1 март. Той беше и вторият най-добър голмайстор на Дюк с 19 точки при загубата им от Финалната четворка от Северна Каролина.

„Чувствам, че това, което нося на масата, е всичко“, каза Кийлс. „Аз пазя, мога да се справя с топката, да мога да играя извън топката, да съм в хващане и стрелба. Чувствам се, че мога да правя каквото отборът иска от мен. Нося този печеливш манталитет. Аз съм всичко за победата и след това положителните ми вибрации извън корта.”

Кийлс сбъдна една мечта вече като влезе в игра в Дюк в последния сезон на треньора Майк Кшижевски. Той може би щеше да се върне в училище, ако не беше разговорът му с новия старши треньор Джон Шайер (най-добрият асистент на Кжижевски миналия сезон), който насърчи Кийлс да преследва следващата си мечта, ако се почувства готов.

С благословията на Шайер, Кийлс е готов да разбере къде ще започне кариерата си в НБА.

„Не ме интересува какъв е изборът, просто получавам възможността“, каза той. „Няма да се ядосвам – не ме интересува какъв номер съм. Точно когато чуя името ми, когато получа тази възможност, ще се възползвам от всяка възможност, която имам.

„Да прегърна майка ми, да прегърна баща ми и да прегърна братята и сестрите си е нещо, което наистина чакам с нетърпение, след като чуя да ме наричат. Понякога те побиват тръпки, като се сетиш за това. Просто ми се иска времето да тече по-бързо.“